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押注癌症干细胞!生物技术“独角兽”公司零收入,估值达$30亿

时间:2015-09-24 20:33来源:生物探索   作者:未知 阅读:

近日,笔者在MIT Technology Review上看到了一篇题为“Peter Thiel Backs Biotech “Unicorn” Fighting Cancer Stem Cells”的报道。据了解,Peter Thiel是美国企业家与风险资本家、畅销书《Zero to One》的作者;那么,被他看上的估值达30亿美元的私人公司生物技术公司Stemcentrx究竟有何能耐呢?

2002年,带有明尼苏达口音的瘦小博士后Scott Dylla回复了Craigslist网站的一个房间出租广告。虽然最终他支付不起与Brian Slingerland(Credit Suisse公司一位很有前途的技术银行家)同住的费用,但是两人谈论了一些话题。

Slingerland有两位阿姨死于癌症,一个是在她退休一年后,另一位死于肺癌。“我们能治愈癌症吗?” Slingerland很想知道。“可以。通过靶向干细胞。” Dylla说;他当时已经在斯坦福大学的实验室研究这个问题。

你可能不会想到,13年后的现在,这段对话已经衍生出一家最有价值的私营生物技术公司之一。两人共同创立的公司叫Stemcentrx,目前已经筹集了5亿美元,估值30亿美元。熟悉公司财务的人说,Stemcentrx目前还没有收入,也面临着一些最常见的研发障碍。

硅谷喜欢把那些私人的、通常无盈利的,但估值达到或超过10亿美元的快速成长的公司称为“独角兽”,比如Snapchat、Square、Uber。现在,这股“旋风”已经蔓延到了生物技术领域;投资者们将钱投给那些承诺击败历史上药物成功几率最低的公司。

Stemcentrx认为,它实现的可能性大于平均水平。公司建立了一个拥有18000只老鼠的“动物园”,已经在研发自己的实验性药物。Slingerland说:“这些药物会像有激光指引的‘导弹+原子弹’。”在未来几年,公司打算将“武器”发射向至少10个类型的癌症。

这家公司之所以不同寻常,是因为它押注的科学思想并没有被普遍认可,即癌症并不是由任何“凶猛”的细胞造成的,“罪魁祸首”是罕见、强大的癌症干细胞。Stemcentrx这种理念的前提是,干细胞可以是坏的;这也吸引了很多投资者,包括红杉资本、Elon Musk以及Peter Thiel创办的Founders Fund等。

Thiel说,他的基金给Stemcentrx投资了2亿美元,这是基金有史以来对单个公司最大的投资;也是他投资地其它约25家生物技术公司总金额的2-3倍。上个月,当Stemcentrx结束了它最新一轮2.5亿美元的融资,投资者们表示,IPO应该不远了。

Stemcentrx究竟有何不同?

如果说,你没听过Stemcentrx,这是因为它一直挺低调的。公司占据了旧金山湾的三层楼,员工有140人;但是没有在任何媒体发布新闻,不久前,才有了自己的网站。

近日,该公司又迈上了新的台阶。与Stemcentrx合作的医生在丹佛的肺癌会议上首次公开了它的临床试验结果。他们展示了公司研发的一个抗体药物的早期结果,该药物靶向的是导致小细胞肺癌的干细胞。Slingerland的一位阿姨就死于这种癌症。据悉,每年有3万美国人被诊断为此类癌,存活超过5年的不到10%。

该研究共包括80名受试者,最初的目的是找到药物安全的剂量,而不是证明它有效。然而,结果却给了令人惊喜的提示。总体来说,与唯一获批治疗此类癌症的药物topotecan相比,使用Stemcentrx公司的药物肿瘤缩小地更频繁(more often)。这些药物究竟能起到多大的帮助还需要通过更大的研究来验证。公司有三分之一的药物已经进入人体试验阶段。

与那些在一年或两年内就能实现惊人估值的科技公司不同,大多数生物技术公司要经过数年才能走到相同的阶段。在因Craigslist网站发生的偶然见面后,Dylla进入干细胞生物学家Irv Weissman的实验室工作。那时,加拿大科学家发现一种类型的白血病是由癌症干细胞引起的,首次清楚的证明了他的理念。2003年,密歇根大学的研究人员在乳腺癌中证实了相同的理论。

他想:这会对所有的癌症都适应吗?2008年,在技术投资银行Qatalyst Partners工作的Slingerland决定用自己的钱投资Dylla开始他的研究。如果癌症干细胞是真实存在的,那就应该用药物去靶向和杀死它们。Dylla说:“拔树要拔根。”

Thiel说,他向Stemcentrx投资如此多的钱,不仅因为它的创办者“有阴有阳”:Dylla懂技术、Slingerland懂金融;还因为他相信该公司能够降低失败的可能性。“这个生物公司更像一个软件公司,整个公司获得成功的概率接近1。”

Stemcentrx公司研究的第一步是确定肿瘤中哪种细胞类型是罪魁祸首。Dylla说,每天公司会移植肿瘤细胞到超过150只老鼠中。在找到引发癌症的特定细胞后,还要确定出一种能够鉴定细胞的分子标记。Stemcentrx发现了一种叫DLL3的蛋白质,它出现在引发小细胞肺癌的干细胞上。他们设计的杀死这些干细胞的药物是一个化学毒素偶联一种抗体,该抗体能够结合这种标记蛋白。

一些实验室是在培养皿中研究癌症干细胞,通过这种方法进行药物研究更便宜、更快速;但是Dylla认为这不太准确。在Stemcentrx公司,600个不同病人的肿瘤(十几种癌症类型)在小鼠体内生长。Dylla认为,如果药物能够治愈动物,那帮助人的机率就会更高。Stemcentrx要证明自己高昂的估值,它可能需要达到生物技术行业平均成功率的3倍。

(责任编辑:泉水)
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