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经济学人:人造生命降临,是梦想还是梦魇?

时间:2010-05-25 00:00来源:中国网 作者: 阅读:
  据《经济学人》最新一期封面报道  20日,美国科学家宣布世界首例人造生命诞生,这项具有里程碑意义的实验表明,生命体不一定要通过“进化”完成,也可以在实验室里“被创造”。文章认为,利用合成生物学创造的人造生命既能为人类造福,也能带来祸害。然而,合成生物学的发展势不可挡,公开透明、适当监管、保持警惕,才是应对之策。



  生命与生物技术



  创造生命本是上帝的特权。无论从物理、化学角度分析多么合情合理,但人类内心一直有一种观念,生物是特殊的,生物不仅仅是一堆原子晃来晃去相互反应的结果,生物体中融合有神圣的光芒和精华。然而,现在人类居然也能造生物了,美国科学家在实验室创造出生命体的消息让人震惊不已。



  1995年,美国生物学家克瑞格-温特和汉密尔顿-史密斯首次解开了生物体(一个细菌)的DNA序列,现在又造出第一个有人造基因的细菌。学究们可能会诡辩,只有新生物的DNA是在实验室制造的,科学家们不得不将人造DNA放入另外一个天然的受体细菌中才能让它成长。然而,我们可以想象一下,终有一天,科学家们会在电脑上设计新细菌(最终可能是新的动植物),并让它们按照人们的意愿,依照指定的程序生长。



  这一成果甚至比第一颗原子弹的爆炸更能证明人类对自然的掌控。虽然原子弹因二战的需求为其辩护,但也仅仅是破坏性而已。生物是一门关于培育和生长的学科。合成生物学前景广阔,短期内它有助于研发更好的药物、抗旱作物、清洁能源,甚至能振兴化工业。长期来看,谁又能预见可能诞生什么奇迹呢?



  “干涉”还是“创造”?



  乍一看,人造生命是个好东西。然而,对大多数人而言,“干涉”这个词比“创造”更确切。科学家们是不是太自负了呢?他们的自负会不会招致惩罚呢?实验台上的烧瓶里会产生什么噩梦呢?



  这些问题绝非杞人忧天,一直满怀热情支持科技进步的人们也应该停下来好好想想。新的生物科学既有可能造福也有可能造孽。“捕食者”和“疾病”在生物学上的分量和“养育”“生长”旗鼓相当。它既能产生有价值的结果,也能制造出邪恶的产品。但不管怎么说,创造生命不再是上帝的特权。



  如何从幻想到现实?



  然而,距离在电脑上直接设计生命还有一段时间,但这一天终究会来临。在人类基因组计划完成后的十年里,有两个相关的发展让人造生命几乎成为现实。



  第一是分析DNA序列的速度加快,而成本却降低了。DNA序列能解开自然界生命的密码。过去要用数年、数百万美元才能完成的工作现在只需几天和几千美元。小到病毒,大到树木,各种生物的基因组正源源不断地填充科学家的数据库。



  这些基因组是合成生物的原材料。首先,这些基因组能让人们从微观原子的角度了解生物体的构成。然后,就可在软件上模拟出这些结构,从而合成生物学家们能够收集新的基因排列,同时做出一个有关这些基因如何组合的合理假设。其次,基因数据库是一个仓库,在仓库里可以获得合成生物学家想要的所有基因。



  第二个发展是DNA合成的速度更快更便宜。DNA合成要滞后DNA分析几年,但似乎两者的发展方向是一致的。这也就意味着不久的将来,几乎任何人都可以按照一定顺序创造DNA,并且涉足合成生物学领域。



  从某种意义上来说,这很好。只有人人都参与到创新游戏中,创新才能发挥最大功效。想法越多,科研发展的几率就越大。然而,有一点是显而易见的,也是可悲的,有些想法会是邪恶的。邪恶生物发明带来的问题与枪炮和炸药不同,一旦产生出笼便能自我运行。



  生物确实与众不同



  家酿计算机俱乐部培育了像苹果公司乔布斯一类人物,但类似创业也催生了众多电脑病毒。如果家酿合成生物俱乐部不小心制造了一种真正的细菌或病毒,该怎么办?如果一个恐怖分子有目的地这么做又该如何?



  不小心制造某种有害物的危险可能很小。大多数细菌会选择一种简单的生存方式,即分解已经死亡的有机物,这些死亡的有机物不会抵御,但是宿主会。故意创造一个有害生物,无论创造者是青少年黑客,恐怖分子还是一个无赖国家,却是完全不同的事情。没人知道如何能让人类现有病原体大爆发,以及让其他动物感染,并快速跨越物种传播的办法。



  现在很难预见如何防止这一威胁。无处不在的电脑病毒表明,生物科技一旦到处扩散将带来多么严重的后果。



  合成生物学界的观察家们赞同一种不同的解决办法:开放(公开透明)。它能避免因噎废食。没有学不到的知识。因此,阻止邪恶者的最好办法是让正义一方聚集更多的智者。当产生问题时,能很快找到答案。如果在电脑上就能设计出病原体,那么疫苗也能如法炮制。如同“开放源码”软件能让真正使用者抵制作乱者那样,开放生物学也能催生真正的基因学家。



  当然,要监管这一行业,特别是随时保持警惕。密切关注新疾病的产生很有意义,即使一些疾病是自然产生的。需要加大监督力度,而且还要合作协调。鼓励好想法,智取邪念,要相信,人们最终能阻止厄运发生。(责任编辑:glia)
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